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時の流れ

2002年11月28日 【コラム
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 コニー・ウィルスの『航路』を読む。臨死体験を科学的に追った小説だ。ぼくたちの認識と脳はどう関係しているのだろうと思いつつ、夜明けまで読みふけっていた。今年のベストのひとつ。こんなときは時間が短く感じられる。
 物理学的には時間に「流れ」はないと科学誌の特集にあって、はっとする。時間が対称でないのは熱力学の第二法則「エントロピーは増大する」などから導かれるが、それとて時間の矢があるというだけのことで、矢が飛んでいることを示してはいないと。北を向く方位磁石が南から北への移動を意味していないのと同じ。
 それでも、ぼくたちは時間の流れを感じる。それは、ぼくたちの心が生み出した幻想であるという。たとえば過去を覚えている、その過去と今が違うから流れを感じているだけかもしれない。時の流れは物理学的な説明ではなく、心理学、あるいは神経生理学に求めるほかなくなる。もしくはぼくたちの文化や言語の中に。
 たとえば神経生理学。デューク大学のメック教授によれば、ぼくたちの脳には、インターバルタイマーと呼ばれるストップウォッチがある。独自のテンポで発火するニューロンが関係しているらしい。ストレスに関係するホルモンはインターバルタイマーの進み方を速くする。だから、ストレスのある状況ではほんの一瞬が長く感じる。
 たとえば文化。社会心理学者のレヴィーンが、国ごとの時間感覚を調べている。都会の歩道を歩くスピード、郵便局員が切手の注文をさばく時間、公共時計の精確さの3つの指標で調べたところ、日本はもっともペースの速い国のひとつ。一方遅い国にはブラジルやインドネシア。
 時間の流れは一定のように考えがちだけれど、このように人が置かれた状況や文化の違いによって、さまざまな速さの時間が、この地球上で流れている。よどんだり急に速くなったり。ウィリスの『航路』は、ぼくをすばやい流れに乗せて、夜明けまで運んでくれたわけだ。

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One comment to...
“時の流れ”
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小橋昭彦

航路(上)』『航路(下)』お薦めです。文中、「メック教授」はこちらを参考に。また、レヴィーン氏の研究は『あなたはどれだけ待てますか』として書籍にもなっています。ほか時間の流れについては、「Coveney」の『時間の矢、生命の矢』も定番。




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 蚊について書いたところ、西ナイルウィルスが心配ですねと投稿をいただいた。米国で社会問題になっているとも聞く。ちなみに米国が蚊による伝染病の危機にさらされたのはこれが初めてではない。かつて黄熱病に襲われた時の記録は、いまも公衆衛生上の大事件として残る。1793年、フィラデルフィア。夏の間に猛威を振るった流行病は、5万5000人の住人のうちおよそ5500人の命を奪う。じつに10人に1人。 当時は黄熱病を伝染させるのが何か、わからなかった。蚊は一生に一回しか人を刺さないと信じられていた。蚊が病気を媒介するという説を唱えたベネズエラの研究者が狂人扱いまでされているほど。 蚊と病気のつながりを最初に発見したのは、象皮病を追っていた英国のパトリック・マンソン。1875年に死体からフィラリアを発見、さらにフィラリアを血中に持つ庭師に蚊のいる部屋で眠らせ、彼の血を吸った蚊の中からフィラリアを発見する。もっとも彼も蚊は二度も人を刺さないという常識にとらわれていたため、蚊の死骸が飲み水に落ちるなどして感染するのだろうと結論付ける。 その後蚊と感染症の関係はマラリアの研究で進展を見せる。1880年、フランスの軍医ラブランがマラリア原虫を発見。1897年に英国のロナルド・ロスが蚊がマラリアの運びやであることを発見する。ちなみに当時はといえば、ノーベルが1896年に死亡、史上最高額の賞金のついた賞を創設すると彼の財団が発表した時期。誰が発見者かをめぐって確執があった様子。先陣争いならともかく、愛憎うずまく人間模様。最終的に第2回の医学・生理学賞をロスが単独受賞しているが、もともとは共同受賞者の名があったともいう。 蚊と人類の長い闘い。その裏では人間同士もけっきょくは争っていて、なんだかちょっと哀しくもなった。

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 物理学的に時間に「流れ」がないとすれば、時間旅行も可能なはず。もちろん心理面からみるなら、あなたの得意げな話を相手がつまらなそうに聞いていたとして、1時間後「あ、一瞬だったね」とあなたが思ったなら、相手にとっての永遠の未来にあなたは一瞬で到達したと言えなくはない。 ただ未来へのタイムトラベルなら、そんな辛い思いをしなくても、物理的に可能だ。相対性理論によれば、速度のはやい、あるいは強い重力場の中では、通常より時間はゆっくり進む。だから、たとえば日本から台湾まで飛行機で往復する。所要時間はおよそ8時間。これでおおむねあなたは10ナノ秒未来の日本に帰ってくることになる。ナノ。ナノテクノロジーで最近一般的になった単位だけど、つまり10億分の1秒。パソコンのプロセッサーでさえ、ひとつの命令を終えられない時間だから、ちょっと気づかないか。 未来へ行ったと実感するには、やはり光速に近い速度で移動する必要がある。ただ、いまの人類の技術では難しい。おそらく、これまで人類でもっとも未来へタイムトラベルをしたのは、「ミール」に2年以上も滞在した旧ソ連の宇宙飛行士だろう。それでも、1秒も未来へ行っていない。時速3万キロ近い宇宙ステーションで旅してさえ、一生かけてようやく1秒未来へ旅する計算だ。 過去への旅はどうだろう。理論的には不可能ではない。相対論を研究するキップ・ソーン教授は、宇宙の異なる2点間をつなぐ時空のトンネル、ワームホールを利用した方法を提案している。もちろん、それを作るには超文明といっていい技術が必要だし、仮に完成したとしても、過去にさかのぼって親を殺すとどうなるのか、に代表される因果のパラドックスが残る。そのため、実際にはできないとする説もある。 なんだか机上の空論ばかりを並べている気がしてきた。ふと思う。仮に、いまここにタイムマシンがあったとして、ぼくはどの時間に向かうだろう。そして、あなたは。

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